Джон Гриффит Чейни родился 12 января 1876 в Сан-Франциско. Когда ему было около восьми месяцев, его мать вышла замуж за фермера Джона Лондона, который усыновил маленького Джона Гриффита, и будущий писатель получил его фамилию.

Джек Лондон рано начал самостоятельную трудовую жизнь, было очень тяжелым. Школьником продавал утренние и вечерние газеты. После окончания начальной школы в возрасте четырнадцати лет поступил на консервную фабрику рабочим. Работа была очень тяжелой и он ушел из фабрики. Был «пиратом на устриц», ловил устриц в бухте Сан-Франциско, что было запрещено. В это время употреблял избыточное количество алкоголя, как для своего возраста. Его сотрудники считали, что если он не изменит образ жизни, то умрет через год-два.

В 1893 году нанялся матросом на промышленную шхуну, отправлялась ловить котиков к берегам Японии и в Беринґовому море. Первое плавание дало Лондону много ярких впечатлений, которые легли затем в основу многих его морских рассказов и романов.

Первый очерк Лондона «Тайфун у берегов Японии», за который он получил первую премию одной из газет Сан-Франциско, стал началом его литературной карьеры.

В 1897 году Лондон вместе со своим 62-летним зятем отправились на Клондайк искать золота. Их маршрут пролегал через Юно, Скагуей и Дайи, и далее — через Чилкутский перевал к озеру Линденберг и по Юкона — до Доусона. Шурин вскоре вернулся домой, а Джек продолжал путешествие с новыми компаньонами. До Доусона они не доплыли, а остановились в 100 км в заброшенном срубе. Там Джек прожил до следующего лета. Золота на зарегистрированном ими участке не оказалось, зато Джек мог наслушаться многочисленных историй и поговорок о жизни старателей. Весной цинга сильно подорвала его здоровье, лечится было нечем и он решил вернуться домой. Чтобы не повторять прежний маршрут, он с компаньонами построил лодку и спустился по Юкона до Берингового моря (почти 2500 км). Пережитое за этот год было основой его рассказов, которые принесли ему успех и славу.

Затем были сборники рассказов: «Сын Волка» (1900), «Бог его отцов» (1901), «Дети мороза» (1902), «Вера в человека» (1904) , «Лунный лицо» (1906), «Потерянное лицо» (1910), а также романы «Дочь снегов» (1902) и «Морской волк» (1904), создавшие писателю широчайшую популярность. Стоит заметить, что первые сборники рассказов обнаружили высокий уровень литературного мастерства Джека Лондона. Остальные произведения, которые были написаны после получения широкого признания, не имели среди читателей большого успеха.

В 1907-1909 годах совершил плавание на яхте «Снарк», в конце которого написал роман «Мартин Иден», история путешествия изложена в автобиографическом очерке «Путешествие на яхте «Снарк»» (1911 г.).

С июля по сентябрь 1911 г. Джек Лондон также совершил конные путешествия Калифорнией и соседними штатами, которые описал в рассказе «Четверкой лошадей к северу от залива».

Джек Лондон умер в Калифорнии 22 ноября 1916 в городке Глен-Эллен. Последние годы он страдал от почечного заболевания и во время одного из приступов боли Джек Лондон принял слишком большую дозу снотворного.